«In occasioni estremamente rare, le decisioni di un singolo individuo possono trasformare radicalmente le strutture politiche e socioeconomiche di un intero paese, con ripercussioni globali», ha scritto Stephen Kotkin nella sua biografia definitiva di Josif Stalin.

Per molti versi, il presidente filippino Rodrigo Duterte ha esercitato, seppure su scala più modesta, un ruolo simile nel suo paese e nella regione più ampia.

In un lontano futuro, Duterte sarà probabilmente ricordato come il precursore di un ordine post-americano in Asia. E senza una domanda, finora, la Cina è stata la più grande beneficiaria della sua ricalibrazione strategica.

La vera rivoluzione nella politica estera di Duterte è la trasformazione quasi notturna di un alleato degli Stati Uniti in uno dei principali scettici della leadership americana in Asia. Sotto Duterte, le relazioni con gli Stati Uniti non sono più così speciali e sacre come prima, ma piuttosto in gran parte transazionali.

Per apprezzare l’impatto singolare e sconvolgente di Duterte, bisogna mettere la sua politica estera in un contesto storico appropriato. Per decenni, l’alleanza filippino-statunitense è stata il fulcro di un emergente blocco anti-cinewe nella regione Asia-Pacifico, con Giappone, Australia, Vietnam e, sempre più spesso, anche l’India ha svolto ruoli di supporto fondamentali.

Nel corso degli anni, le Filippine sono state tra le nazioni più fermamente filo-americane (e anti-cinesi) sulla Terra. A un certo punto, i filippini avevano un rating di approvazione degli Stati Uniti più alto degli americani stessi, mentre adottano una visione ampiamente negativa della Cina.

Nell’indagine Global Attitudes del 2013, condotta dal Pew Research Center, fino all’85% dei filippini considerava gli Stati Uniti in una luce favorevole rispetto all’81% degli americani. Nei due anni successivi, un numero ancora maggiore di filippini (92 per cento) gravitò verso la superpotenza globale.

Dopo la sua ascesa al potere, il leader dei parlamenti, tuttavia, ha sconvolto l’ordine geopolitico regionale ponendo fine alla subordinazione strategica secolare delle Filippine agli Stati Uniti, un ex padrone coloniale.

«Il futuro delle Filippine è nell’Associazione delle Nazioni del Sud-Est asiatico e in Asia», ha detto Duterte durante il suo discorso al World Economic Forum di Phnom Penh, in Cambogia, all’inizio di quest’anno. Per lui, solo gli asiatici dovrebbero decidere il futuro dell’Asia con l’interferenza minima delle potenze occidentali.

Questa audace dichiarazione è andata di pari passo con le due visite a Pechino, un sfrontato snobbato dell’invito del Presidente degli Stati Uniti Donald Trump alla Casa Bianca e la cessazione di tutti i giochi di guerra e le esercitazioni militari con gli Stati Uniti nel Mar Cinese Meridionale .

Duterte ha detto che l’era della supremazia americana era sostanzialmente finita e che il futuro del suo paese si trovava in relazioni più profonde con le potenze asiatiche, in particolare la Cina. Invece di confrontarsi con la crescente superpotenza, ha sostenuto il dialogo e la cooperazione.

Il suo pragmatismo di politica estera, combinato con il crollo della fiducia nella leadership americana sotto Trump, sembra aver toccato un accordo a casa. Un recente Pew Survey suggerisce un divario in rapida chiusura tra Stati Uniti e Cina nei cuori e nelle menti del popolo filippino.

Negli ultimi due anni, il numero di filippini che favoriscono relazioni commerciali più strette con la Cina è aumentato fino al 67% dal 43%. Al contrario, il numero che preferisce il confronto con la Cina è sceso al 28% dal 41%.

Mentre Duterte non è riuscito a tagliare effettivamente l’alleanza del suo paese con gli Stati Uniti — come ha minacciato di fare in diverse occasioni — è improbabile che le relazioni bilaterali tornino al loro apice.

Oggi la cooperazione militare tra Filippine e Stati Uniti è in gran parte limitata all’antiterrorismo, agli aiuti umanitari e alle operazioni di soccorso in caso di calamità. La cooperazione per la sicurezza marittima (contro la Cina) è stata significativamente ridotta.

Nonostante il vertice estremamente cordiale con Trump a novembre, il presidente filippino ha chiarito che il suo riavvicinamento con la Cina continuerà senza sosta.

I due vicini stanno discutendo miliardi di dollari in investimenti cinesi di grandi dimensioni, che potrebbero rivedere l’infrastruttura pubblica decrepita delle Filippine. Nel complesso, la Cina si trova al centro dell’agenda di sviluppo nazionale di Duterte, soprannominata «Dutertenomica».

In modo notevolmente coerente, il leader filippino mercuriale si è espressamente opposto alle interferenze di potenze esterne, in particolare gli Stati Uniti, nelle controversie sul Mar Cinese Meridionale.

Come presidente dell’Asean quest’anno, Duterte ha promosso la diplomazia bilaterale con la Cina, sostenendo un Codice di condotta Asean-Cina per la gestione di ghette marittime secolari.

Grazie al leader filippino, la Cina è stata in grado di sfruttare le sue profonde relazioni con l’Asean come scudo contro il coinvolgimento degli Stati Uniti nel Mar Cinese Meridionale.

In una serie di eventi, le Filippine sono emerse come uno dei partner strategici più vicini della Cina nella regione, rafforzando le aspettative di un ordine regionale sempre più guidato da Pechino.

Tuttavia, nulla è scolpito nella pietra. L’iniziativa di Duterte nei confronti della Cina incontra ancora una notevole opposizione in patria, in particolare tra l’establishment della sicurezza (di stampo statunitense) e il complesso dell’intelligentsia dei media liberali. Questo è il motivo per cui è essenziale che i due vicini non cadano nel compiacimento strategico.

Nel prossimo anno, le due parti dovrebbero tradurre la loro fiorente collaborazione in una cooperazione tangibile e fruttuosa sul campo, sia nel campo dello sviluppo delle infrastrutture o degli accordi di condivisione delle risorse reciprocamente accettabili nel Mar Cinese Meridionale.

Altrimenti, potremmo assistere a un altro colpo di scena nel tempestoso triangolo Filippine-Stati Uniti-Cina. Eppure, per ora, pochi possono negare come Duterte abbia trasformato il suo paese in uno stato cardine dell’Asia, a tutto vantaggio di Pechino.

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